Neuroplasticidade e bem-estar mental: nosso caminho a seguir

Ilustração de Hendrasu (Shutterstock)

Sou membro da Iniciativa de Bem-Estar Mental do Global Wellness Institute. Publicamos recentemente nosso Livro Branco - Bem-estar mental: caminhos, evidências e horizontes. Contribuí com uma seção sobre neuroplasticidade, que será compartilhada nos próximos e próximos posts.

O bem-estar mental refere-se à nossa saúde psicológica e emocional. O termo também abrange a sensação geral de bem-estar nos aspectos físico, social, ocupacional, espiritual, financeiro e ambiental de nossas vidas. É um processo ativo ao longo da vida que envolve fazer escolhas conscientes e intencionais para viver uma vida saudável, com propósito e cumprindo. Ele nos permite realizar nosso potencial, lidar com o estresse diário, trabalhar produtivamente e contribuir significativamente para a nossa comunidade e sociedade.

As práticas de bem-estar existem há séculos e milênios na promoção da saúde e harmonia. No entanto, não fomos capazes de fornecer uma explicação da "ciência sólida" para seus benefícios subjacentes até as últimas décadas, graças em grande parte ao advento da revolução das tecnologias de pesquisa em imagiologia cerebral e genética molecular. Durante a década de 90, cunhada pela Década do Cérebro, nossa compreensão da estrutura mais complexa do universo passou por uma mudança radical de paradigma. Na época, a comunidade científica estava bastante convencida de que o cérebro estava fixo e incapaz de mudar quando atingimos a idade adulta. Além disso, pensamos que todos nasceram com um número fixo de células cerebrais que declinariam inevitavelmente com a idade, sem chance de se regenerar. Essa crença sombria implicava que não fomos capazes de mudar muito nem melhorar significativamente a nós mesmos quando atingimos a idade adulta. Como diz o ditado, "Você não pode ensinar novos truques a um cachorro velho".

Agora temos evidências científicas substanciais que explicam como os hábitos de bem-estar promovem nosso cérebro a mudar e se reconectam através de um processo ao longo da vida chamado Neuroplasticidade.

Felizmente, todos estávamos errados. Descobrimos que as células-tronco realmente existem no cérebro adulto. Além disso, essas células cerebrais recém-nascidas têm a capacidade de se transformar em neurônios funcionais maduros para auxiliar na memória e na aprendizagem em um processo notável chamado Neurogênese. Em outras palavras, podemos adicionar gigabytes e atualizar o sistema operacional do cérebro na velhice!

Agora temos evidências científicas substanciais que explicam como os hábitos de bem-estar promovem nosso cérebro a mudar e se reconectam através de um processo ao longo da vida chamado Neuroplasticidade. O fortalecimento e a integração das conexões neurais nas regiões cerebrais de nível superior, como o córtex pré-frontal (PFC), são fundamentais nos benefícios das práticas de bem-estar.

Ao obter uma compreensão mais profunda da neuroplasticidade e de suas aplicações práticas, podemos aproveitar melhor seu potencial imensurável, capacitando-nos a um ao outro em direção a um crescimento significativo e mudanças positivas. Garantiremos que não apenas sobrevivamos em nosso mundo moderno em rápida mudança, mas aprendemos a prosperar individual e coletivamente em um cenário instável de imprevisibilidade e incerteza. Com a consciência, o conhecimento e a prática da neuroplasticidade auto-dirigida, podemos alcançar o bem-estar mental e geral.

Neuroplasticidade

Ilustração de Rost9 (Shutterstock)
refere-se à capacidade intrínseca e dinâmica do cérebro de alterar continuamente sua estrutura e função ao longo da vida.

Neuroplasticidade significa simplesmente mudança no sistema nervoso. Refere-se à capacidade intrínseca e dinâmica de nosso cérebro de alterar continuamente sua estrutura e função por toda a vida. As alterações neurais ocorrem em vários níveis, variando do microscópico ao observável e comportamental. Isso acontece em diferentes escalas de tempo, abrangendo meros milissegundos a anos e décadas.

Durante toda a nossa vida útil, a idade pode ser o fator mais importante na determinação da capacidade de mudança do cérebro.

A plasticidade cerebral pode ser positiva, adaptativa e favorável ou negativa, disfuncional e indesejável. Mudanças neurais positivas são refletidas em capacidades e desempenho aprimorados, como visto na aquisição de conhecimento ou habilidade. Por outro lado, a plasticidade negativa se manifesta como um declínio ou perda da capacidade funcional, ocorrendo em envelhecimento normal, lesão cerebral e derrames. Maus hábitos, dependência de drogas e dor crônica são exemplos de plasticidade não adaptativa indesejada.

O tempo é essencial na neuroplasticidade. Durante toda a nossa vida útil, a idade pode ser o fator mais importante na determinação da capacidade de mudança do cérebro. A neuroplasticidade é mais forte durante os primeiros cinco anos de vida (fig. 1). Nesse período crítico inicial de plasticidade dependente de atividade, as conexões neurais são formadas em um ritmo imensamente rápido. Essa janela de plasticidade aumentada nos fornece a capacidade inestimável de aprender com enorme facilidade. Podemos adquirir novas habilidades através da mera observação, imersão e interações em nosso ambiente social. Nesse período crítico, precisamos receber experiências sociais básicas e estímulos multissensoriais, ou podemos correr o risco de nos tornar incapazes de adquirir as habilidades e habilidades mais avançadas mais tarde na vida.

Experiências constroem arquitetura cerebral

Figura 1. Desenvolvimento do cérebro humano. Nelson, CA (reutilizado com permissão)
Durante os períodos sensíveis ao desenvolvimento de “Use-o ou perca-o”, as conexões neurais se tornam mais fortes e mais permanentes através do uso repetido, enquanto as conexões enfraquecem e desaparecem se não forem utilizadas.

O potencial de plasticidade do nosso cérebro diminui exponencialmente durante os primeiros cinco anos e depois constantemente, refletindo uma diminuição na taxa de formação de conexões neurais e um aumento na taxa de poda de conexões não utilizadas. Essas alterações neurais variam na taxa e no tempo em diferentes regiões do cérebro, de modo que as áreas sensoriais e de linguagem do cérebro amadurecem mais cedo e são menos capazes de mudar mais tarde na vida. Durante os períodos sensíveis ao desenvolvimento de “Use-o ou perca-o”, as conexões neurais se tornam mais fortes e mais permanentes através do uso repetido, enquanto as conexões enfraquecem e desaparecem se não forem utilizadas. Portanto, a repetição é a chave para o aprendizado e o domínio.

Ao longo da infância, adolescência e idade adulta, nosso PFC permanece notavelmente plástico, formando extensas conexões e redes com outras regiões do cérebro para desenvolver funções e habilidades cognitivas mais elevadas, conhecidas coletivamente como funções executivas. As regiões de nível superior das habilidades de função executiva que sustentam o cérebro apresentam períodos sensíveis de plasticidade na primeira infância e novamente na adolescência (fig. 2). O processo subjacente que reflete essa ampla plasticidade é descrito adequadamente no axioma da neurociência - “Neurônios que disparam juntos, se unem. Neurônios que disparam separados, se separam.

Figura 2. Habilidades da função executiva incorporadas nos primeiros anos da vida adulta. Centro de Desenvolvimento Infantil da Universidade de Harvard (reutilizado com permissão)

Ao longo da vida útil, a quantidade de esforço fisiológico necessário para formar novas conexões neurais aumenta com o tempo (Fig. 3). Em nossa adolescência, temos que aplicar um esforço maior para aprender algo novo do que na infância. Depois de atingirmos a idade adulta, aprender e se livrar de maus hábitos se torna cada vez mais difícil de alcançar. Portanto, se queremos aprender uma nova habilidade ou nos livrar de um hábito indesejável, é realmente melhor começar mais cedo ou mais tarde.

Figura 3. Plasticidade cerebral durante toda a vida útil. Pat Levitt (reutilizado com permissão).

No meio ao final da idade adulta, nosso cérebro envelhecido continua a sofrer mudanças graduais na estrutura e na função. A maioria das alterações neurais normais relacionadas à idade se manifesta como um declínio nas habilidades cognitivas, afetando domínios como atenção, aprendizado, memória e velocidade de processamento.

É importante enfatizar que, na primeira infância, não temos autonomia e capacidade para tomar decisões informadas. Conseqüentemente, somos totalmente dependentes de nossos pais, cuidadores e outras pessoas influentes para nutrir e guiar-nos na direção correta em direção a uma vida significativa e produtiva. Além disso, a exposição precoce a traumas ou adversidades pode ter efeitos profundos relacionados ao estresse no cérebro, com possíveis consequências ao longo da vida.

Sob períodos prolongados de estresse, a atividade da amígdala, nosso centro de processamento emocional, predomina sobre o nosso PFC (Figura 4.). Essa resposta de estresse de "luta, fuga ou congelamento" ativa as vias neurais de nível inferior, direcionando a plasticidade do cérebro em favor da adaptação a uma vida no modo de sobrevivência. Estressores psicossociais na infância, como pobreza, separação e divórcio dos pais, negligência emocional, abuso psicológico, físico ou sexual e / ou doença mental e uso de substâncias em nosso ambiente doméstico, afetam negativamente o desenvolvimento de nosso PFC. Uma vida em estado de estresse crônico nos condiciona a nos tornarmos ansiosos, defensivos e reativos, em vez de curiosos e brincalhões. Podemos estar em risco de lutas perpétuas na vida, enfrentando dificuldades e fracassos na escola, no trabalho e nos relacionamentos. Alcançar o bem-estar mental na idade adulta pode ser desafiador e até mesmo percebido como inatingível em casos extremos.

Figura 4. Circuitos corticais pré-frontais versus amígdala: a mudança de condições sem estresse para condições de estresse. Arnsten AFT (reutilizado com permissão).

Estresse tóxico atrapalha o desenvolvimento saudável

Os efeitos negativos da negligência e do trauma de nosso passado, no entanto, podem ser mitigados e até derrubados, aumentando a neuroplasticidade positiva e comprometendo-se com uma vida de bem-estar mental. Com uma compreensão mais profunda dos efeitos e do impacto de nossas escolhas, hábitos e comportamentos no estilo de vida, podemos nos capacitar para perceber e aproveitar a plasticidade do nosso cérebro em direção a um crescimento positivo e transformador.

Meu próximo post apresenta a ciência por trás das aplicações práticas das práticas de bem-estar mental na condução de neuroplasticidade positiva na alteração e religação do cérebro. Por favor clique aqui para ler!