Magpies que vivem em grupos maiores são aves mais inteligentes

De acordo com um estudo recém-publicado, as pegas australianas que vivem em grupos maiores mostram desempenho cognitivo aumentado em relação àqueles que vivem em grupos menores, e isso, por sua vez, está relacionado ao aumento do sucesso reprodutivo. As conclusões deste estudo sugerem que o ambiente social dessas aves impulsiona o desenvolvimento e a evolução da inteligência

por GrrlScientist para Forbes | @GrrlScientist

Pega australiana ocidental masculina (Gymnorhina tibicen dorsalis) (Crédito: Benjamin Asthon.)

Viver em grupo pode ser desafiador. Os laços sociais devem ser formados e mantidos; relacionamentos de terceiros devem ser rastreados; e é preciso aprender a antecipar as ações de outras pessoas no grupo; e essas habilidades exigem um alto nível de inteligência. Além disso, foi proposto que pelo menos alguns dos desafios associados à vida em grupos socialmente complexos possam explicar os comportamentos sociais dos seres humanos, particularmente a cultura e a civilização.

De acordo com a hipótese da inteligência social, as demandas da vida social impulsionam o desenvolvimento e a evolução da inteligência nos animais. Embora essa seja uma idéia controversa, pesquisas anteriores sugeriram que maior inteligência está ligada ao grupo que vive em humanos, peixes ciclídeos em cativeiro e macacos em cativeiro. Mas a relação entre tamanho do grupo e cognição em animais selvagens é desconhecida.

"Uma das principais teorias para a evolução da inteligência, a hipótese da inteligência social, prevê que a capacidade cognitiva avançada evoluiu como conseqüência das demandas de viver em sistemas sociais complexos", escreve o ecologista comportamental Benjamin Ashton, por email. Ashton, que agora é um pós-doutorado, era um candidato a PhD na Universidade da Austrália Ocidental quando projetou e conduziu este estudo para testar a inteligência social em uma ave selvagem comum e generalizada, a pega australiana Gymnorhina tibicen.

Pega juvenil da Austrália Ocidental (Gymnorhina tibicen dorsalis; primeiro plano), com seu grupo familiar (em segundo plano), procurando por criaturas moles ou moles. (Crédito: Benjamin Asthon.)

Apesar do nome, a pega australiana não tem nada a ver com as pegas que europeus e americanos estão familiarizados. Essas pegas são membros da família corvid, enquanto a pega australiana é membro de uma pequena família passeriforme, Artamidae. A distinta plumagem em preto e branco da pega australiana inspirou o equívoco confuso deste pássaro. Essas pegas ocorrem apenas em toda a Austrália e no sul da Nova Guiné.

A pega australiana é uma ave de criação cooperativa que vive em grupos familiares estáveis ​​que podem residir no mesmo território por anos em que as condições são boas. Eles são onívoros e muitas vezes podem ser vistos sondando o chão com suas longas contas azuladas, em busca de saborosas criaturas covardes, como vermes, para comer. Essas aves são sedentárias e territoriais e, como você pode ver no YouTube (por exemplo), são famosas por se tornarem bastante agressivas com seres humanos que se aproximam muito de seus ninhos na primavera - um comportamento que inspirou ciclistas e corredores australianos a mapear locais precisos onde esses ataques ocorrem (por exemplo, MagpieAlert 2017).

O Dr. Benjamin Asthon e um de seus sujeitos de estudo, uma pega selvagem da Austrália Ocidental (Gymnorhina tibicen dorsalis). (Crédito: Universidade da Austrália Ocidental.)

“As pegas apresentaram uma oportunidade realmente única de investigar essa hipótese, porque (1) elas vivem em grupos que variam em tamanho de 3 a 15 indivíduos, (2) elas são muito bem habituadas [às pessoas], para podermos apresentar a elas as tarefas cognitivas e (3) monitoramos a população do estudo há mais de 5 anos, para que possamos incorporar vários aspectos da história de vida das pegas nas análises ”, disse o Dr. Ashton por e-mail. “[F] ou exemplo, registramos sua atividade reprodutiva, a eficiência de forrageamento e também a pesamos.”

Para ajudar nesse projeto, o Dr. Ashton reuniu uma equipe de colaboradores, seus orientadores de doutorado (Mandy Ridley e Alex Thornton) e sua assistente de campo (Emily Edwards) e, juntos, testaram o desempenho cognitivo das pegas selvagens quando confrontadas com um brinquedo de quebra-cabeça. isca com um pequeno pedaço de queijo mussarela. Todos esses pássaros vivem nos subúrbios da capital da Austrália Ocidental, Perth. O Dr. Ashton e seus colaboradores mediram e analisaram o desempenho cognitivo individual em 56 aves selvagens (21 eram juvenis) de 14 grupos, variando em tamanho de 3 a 12 indivíduos, usando quatro tarefas diferentes projetadas para medir seus processos cognitivos, incluindo sua memória espacial. Cada ave de teste foi temporariamente isolada de seu grupo social para que nenhum de seus colegas pudesse aprender observando a sessão de treinamento da ave de estudo.

O macho adulto (observe a nuca branca como a neve) e a pega da Austrália Ocidental (Gymnorhina tibicen dorsalis) trabalham para encontrar o queijo escondido em um brinquedo de madeira

Como prevê a hipótese de inteligência social, o Dr. Ashton e seus colaboradores descobriram que o tamanho do grupo era o mais forte preditor do desempenho cognitivo do adulto em todas as quatro tarefas. Essas tarefas incluíam uma tarefa de autocontrole, em que a pega não podia bicar o pedaço de queijo dentro de um cilindro transparente, mas só podia acessar o queijo pela extremidade aberta do cilindro, que ficava longe do pássaro de teste. Outro teste envolveu ensinar o sujeito do teste a associar uma cor específica como um sinal de que um pedaço de queijo escondido poderia ser encontrado em um recipiente da mesma cor e um teste de memória envolvendo a localização de queijo escondido em um dos oito poços em um “forrageamento de madeira”. grade ”brinquedo de quebra-cabeça.

Aves adultas e juvenis foram testadas repetidamente e os resultados foram inequívocos: as aves que vivem em grupos maiores dominam as tarefas mais rapidamente do que as aves que vivem em grupos menores.

"Nossos resultados sugerem que o ambiente social desempenha um papel fundamental no desenvolvimento da cognição", disse Ashton. "Não é uma coisa puramente genética, deve haver algum tipo de fator ambiental em jogo".

Esses estudos também mostraram que essa relação entre o tamanho do grupo e a inteligência emergiu cedo - 200 dias após as aves juvenis terem crescido.

Apesar dessas descobertas, há uma hipótese conflitante argumentando que a "sabedoria coletiva" de um grupo pode compensar as escolhas estúpidas feitas por qualquer indivíduo. Como o cérebro é um órgão muito caro e exige energia para fazer e manter, essa ideia faz sentido, e um estudo recente descobriu tamanhos menores de cérebro em espécies de pica-pau que vivem em grupos sociais de longa duração (ref).

Esses estudos levantam questões sobre as diferenças entre as histórias de vida dos pegas e pica-paus australianos que podem criar esses achados conflitantes: a inteligência se desenvolve como resultado do número de relacionamentos que um indivíduo tem dentro de um grupo social estável? O que acontece com a inteligência quando o grupo social é instável? Os relacionamentos benéficos ou antagônicos são mais influentes no desenvolvimento e desenvolvimento da inteligência?

Outra descoberta intrigante no estudo do Dr. Ashton é que a inteligência está fortemente ligada ao sucesso reprodutivo das fêmeas - fêmeas mais inteligentes criaram mais filhotes, embora o Dr. Ashton e seus colaboradores não tenham certeza do porquê.

"Pode ser que as fêmeas mais inteligentes sejam melhores em defender seus filhotes ou juvenis, o que aumenta o sucesso reprodutivo", especulou Ashton. "Ou eles podem alimentar alimentos de melhor qualidade [para seus filhotes]".

"[Nossos resultados] também sugerem uma relação positiva entre o desempenho cognitivo feminino e o sucesso reprodutivo, indicando que há potencial para a seleção natural atuar sobre a cognição", disse Ashton. "Juntos, esses resultados apóiam a ideia de que o ambiente social desempenha um papel importante na evolução cognitiva".

Para examinar algumas dessas perguntas, o Dr. Ashton já está investigando as razões precisas pelas quais as fêmeas "mais inteligentes" têm maior sucesso reprodutivo.

Fonte:

Benjamin J. Ashton, Amanda R. Ridley, Emily K. Edwards e Alex Thornton (2017). O desempenho cognitivo está vinculado ao tamanho do grupo e afeta o condicionamento físico nas pegas australianas, Nature | doi: 10.1038 / nature25503

Também citado:

Natalia Fedorova, Cara L. Evans e Richard W. Byrne (2017). Viver em grupos sociais estáveis ​​está associado à redução do tamanho do cérebro em pica-paus (Picidae), Biology Letters | doi: 10.1098 / rsbl.2017.0008

Publicado originalmente na Forbes em 9 de fevereiro de 2018.