Um proxy para o mamute seria criado editando o DNA de um parente em perigo, o elefante asiático. (Fotografia de Claudia Legge)

Trazer de volta o mamute lanoso já teve uma conseqüência não intencional

Mas é positivo.

Não houve escassez de comentários sobre o trabalho de George Church para trazer de volta o mamute lanoso usando a edição de genes CRISPR-Cas9. Foi tema de artigos e livros e em breve estará em um longa-metragem. Mas bem antes de descobrirmos se a equipe da Igreja pode realizar o feito, eles já produziram uma conseqüência inesperada e inesperada. Eles poderiam salvar alguns dos elefantes ameaçados de extinção atuais de seguir seus primos peludos até a extinção.

Para reverter a extinção do mamute, os cientistas precisam editar células de um parente vivo bastante próximo, os elefantes asiáticos. Quando a equipe de Church analisou a biologia dos elefantes, eles descobriram que uma cepa de herpes - chamada herpesvírus endoteliotrópico de elefante, ou EEHV - está matando bezerros jovens em cativeiro e em estado selvagem. O EEHV é a principal causa de morte de elefantes em cativeiro entre 1 e 8 anos na América do Norte e Europa. Mais de uma dúzia de casos de infecção foram identificados na Índia, Tailândia e Camboja, mas a incidência pode ser ainda maior, pois pode ser difícil monitorar infecções na natureza, onde o número de elefantes asiáticos foi reduzido pela metade. o século passado. Ao contrário dos seres humanos, o herpes mata jovens elefantes dentro de alguns dias a uma semana. Uma vez na corrente sanguínea, ele começa a quebrar os vasos sanguíneos, fazendo com que os órgãos sangrem até que a hemorragia se torne fatal.

O virologista Paul Ling dirige um importante centro de pesquisa para EEHV na Baylor College of Medicine. Ele e seus colegas monitoram elefantes no zoológico de Houston, semanalmente, procurando partículas virais no sangue e no tronco. Se descoberto cedo o suficiente, pode ser tratado com medicamentos antivirais. Nem todos os tratamentos são bem-sucedidos, então eles procuram desenvolver uma vacina. Ling sequenciou o genoma de uma cepa, EEHV1, a que causou 90% das mortes de elefantes. Mas o desenvolvimento de uma vacina pode ser acelerado se os cientistas puderem cultivá-la - conseguir que ela se replique - em um laboratório, para que possam estudar melhor como o EEHV1 torna os elefantes suscetíveis a ela. Esse trabalho ainda não havia acontecido, até que a equipe de Church seguiu seu interesse pela extinção até a porta do laboratório de Ling.

Bobby Dhadwar, um pesquisador de pós-doutorado no laboratório da Church, está reunindo partículas de EEHV1 que Ling lhe deu de elefantes infectados para cultivá-la no laboratório. A montagem está quase concluída. Se ele conseguir colocar o vírus em um prato, ele usará o CRISPR-Cas9 para modificá-lo. A mudança que ele quer fazer: desativar os genes que criam proteínas que levam à infecção. Os elefantes poderiam então ser inoculados com uma dose deste vírus medicado, se comprovadamente seguro.

Ling também está de olho em outras abordagens de tratamento, mas se alguém cultivar o vírus, "seria fantástico", diz ele. Ele seria capaz de usar células em um prato para avaliar a eficácia de diferentes medicamentos contra herpes e vacinas diretamente, em vez de depender de testes indiretos em elefantes.

Enquanto isso, Dhadwar já está olhando além do zoológico e investigando possibilidades semelhantes de CRISPR-Cas9 para o vírus do herpes humano, que afeta bilhões em todo o mundo. Ele atribui a nova direção no laboratório da Igreja até uma surpresa feliz: “Sem o trabalho gigantesco de lã e o trabalho de extinção, eu não faria isso. Não teria atravessado minha mesa.

Britt Wray é o autor de Rise of the Necrofauna: The Science, Ethics and Risks of De-Extinction, co-apresentador do podcast da BBC "Tomorrow's World" e candidato a PhD em comunicação científica na Universidade de Copenhague.