Uma tempestade de cerveja em Netuno

Uma nova e gigantesca tempestade está se formando em Netuno, semelhante aos sistemas detectados pela sonda Voyager 2 quando ela passou pelo planeta em 1989. Descoberta por astrônomos usando o Telescópio Espacial Hubble, marca a primeira vez que um sistema desse tipo é detectado pela primeira vez em imagens capturadas 2018, foi visto durante sua formação.

Semelhante à Grande Mancha Vermelha de Júpiter, as Grandes Manchas Escuras de Netuno são formadas por sistemas de alta pressão na atmosfera do planeta. Isso é diferente do nosso próprio mundo, onde tempestades se formam em áreas de baixa pressão. Ao estudar os mecanismos desses sistemas, os pesquisadores esperam entender melhor tanto o nosso próprio sistema solar quanto os planetas que orbitam outras estrelas.

“Se você estuda os exoplanetas e quer entender como eles funcionam, você realmente precisa entender nossos planetas primeiro. Temos tão pouca informação sobre Urano e Netuno ”, disse Amy Simon, cientista planetária do Centro de Vôo Espacial Goddard da NASA.

O planeta Netuno em duas fotos compostas diferentes. Na imagem do Hubble à esquerda, vemos a tempestade escura recém-descoberta, cercada por nuvens brancas, sentando-se mais alto na atmosfera. À direita, a Great Dark Spot “original” é vista em uma fotografia tirada pela Voyager 2 em 1989. Crédito da imagem: NASA / ESA / GSFC / JPL

O desenvolvimento das nuvens dois anos antes da formação da nova mancha escura sugere que essas tempestades começam muito mais profundamente na atmosfera de Netuno do que os astrônomos acreditavam anteriormente.

Idas e vindas das naves espaciais e tempestades

Quando a Voyager 2 passou por Netuno no final de sua turnê pelo sistema solar externo, a sonda gravou imagens de dois sistemas de tempestades, que os astrônomos apelidaram de "A Grande Mancha Negra" e "Mancha Negra 2". O maior deles era aproximadamente do tamanho da Terra. No entanto, quando o Telescópio Espacial Hubble estabeleceu sua visão sobre Netuno na década de 90, esses recursos não eram mais visíveis. Isso surpreendeu os astrônomos, pois a Grande Mancha Vermelha de Júpiter é visível desde 1830 e pode ter se formado há 350 anos.

"Um estudo conduzido pela estudante da Universidade da Califórnia, Berkeley, Andrew Hsu, estimou que as manchas escuras aparecem a cada quatro a seis anos em latitudes diferentes e desaparecem após cerca de dois anos", explicam os funcionários da NASA.

A Grande Mancha Vermelha de Júpiter é estabilizada por finos fluxos de jato de ambos os lados do sistema. Crédito de imagem: NASA

A Grande Mancha Vermelha de Júpiter é mantida no local por finos fluxos de jato de ambos os lados, impedindo que a tempestade se mova para o norte ou sul. Essa proteção não faz parte da atmosfera de Netuno, onde os ventos sopram através de faixas muito maiores. Aqui, no planeta mais distante do sistema solar, os ventos próximos ao equador se movem para oeste, enquanto os ventos mais próximos dos pólos sopram na direção leste. As tempestades nesse mundo geralmente pairam entre essas latitudes antes de se separarem.

Preparando uma tempestade

Enquanto os pesquisadores estudavam uma pequena mancha escura vista pela primeira vez na atmosfera de Netuno em 2015, eles viram uma reunião separada de pequenas nuvens brancas no hemisfério norte. Aqueles mais tarde formaram uma nova tempestade, quase idêntica em tamanho e forma à Grande Mancha Escura vista pela Voyager. Essa enorme tempestade mede quase 11.000 km (6.800 milhas) de comprimento.

As nuvens brancas que precedem o sistema de tempestades em Netuno podem ser semelhantes às nuvens lenticulares na Terra, como as vistas sobre o Monte. Shasta. Crédito da imagem: rubengarciajrphotography / Flickr

As nuvens se desenvolvem na atmosfera de Netuno a partir de cristais de gelo de metano, criando nuvens brancas. Os pesquisadores supõem que se formam acima das tempestades, da mesma maneira que as nuvens lenticulares pairam perto do topo das montanhas em nosso próprio mundo. Nesse caso, essas nuvens brancas se tornaram mais brilhantes pouco antes da região escura se tornar visível para o Hubble. Modelos de computador sugerem que as tempestades mais maciças são precedidas pelas nuvens mais brilhantes.

“O local está no Hemisfério Norte e está flutuando para oeste mais lentamente do que os ventos circundantes. As manchas escuras só podem ser identificadas à luz visível, devido à sua forte absorção em comprimentos de onda azuis, e apenas o Telescópio Espacial Hubble tem resolução espacial suficiente para detectá-las ”, explicam os pesquisadores em um artigo publicado na Geophysical Research Letters.

Netuno é classificado como um gigante do gelo, composto por um núcleo rochoso, cercado por um interior rico em água, coberto de camadas de hidrogênio e hélio. Urano, um planeta semelhante a Netuno, atualmente possui uma nuvem brilhante e tempestuosa em torno de seu polo norte. O metano na atmosfera de Urano e Netuno reflete a luz verde azulada, proporcionando a cada mundo um tom azulado.

Embora a velocidade do vento em uma tempestade em Netuno nunca tenha sido medida diretamente, os astrônomos acreditam que poderiam atingir velocidades de até 360 quilômetros por hora, aproximadamente a mesma que a maior velocidade de vento registrada já registrada na Terra.